.ORG出售對網路社群可能之影響

  1. .ORG頂級域名緣由及現況

Internet創建後的商業化初期,Network Solutions在1993年獲得美國商務部(United States Department of Commerce)的合約,管理非政府頂級網域名稱(.ORG)註冊服務。1998年ICANN成立,2000年Verisign公司收購Network Solutions。為了繼續管理.COM域名,Verisign於2003年與ICANN 達成交易,放棄.ORG 域名的註冊管理權。網際網路協會(Internet Society,ISOC)自眾多競爭者中脫穎而出,取得.ORG的註冊管理權。為管理.ORG營運業務,ISOC成立非營利組織PIR(Public Interest Registry),並由PIR與ICANN簽署註冊管理機構協議(registry agreement,RA),擔任.ORG的註冊管理機構。

有鑑於.ORG的特殊性質,ICANN與PIR當年簽訂的協議中原規定每筆.ORG域名註冊費用上限為美金$8.25,但此規定已於2019年3月ICANN與PIR更新RA後取消。根據現行合約,PIR每年可調漲10%的註冊費用。

  1. Ethos Capital擬收購PIR

2019年11月13日,ISOC宣布PIR執行長Jon Nevett和ISOC執行長Andrew Sullivan批准了Ethos Capital對PIR未揭露金額的收購(後揭露為11.35億美元)[1]。然而,由於PIR與ICANN簽有RA,此交易仍需ICANN同意。

收購案消息一出,引起網路世界一片譁然。在許多人心目中,.ORG就是「非營利組織」的代名詞。如今.ORG卻要被賣給一個從未聽過、收購前3個月才成立的私人募資公司,許多非營利團體感到難以接受。網路倡議團體電子前線基金會(Electronic Frontier Foundation,EFF)隨即發起連署,反對ISOC將PIR賣給Ethos Capital。

面對社群大力反彈,Sullivan解釋[2],2002年ISOC競標到.ORG時,合約中並無要求.ORG必須由非營利組織營運。事實上,從1993年到2003年,.ORG一直是由營利公司(Verisign)經營。他表示,ISOC之所以決定出售.ORG,部分原因是身為PIR的母機構,ISOC在應對網路業界日新月異的商業突破上明顯能力不足。ISOC認為,若是以營利為目的之企業,將更有能力、企圖與資源,提升.ORG註冊管理機構的服務水準。

  1. .ORG出售對社群及註冊人之可能影響
  • 註冊費調漲

自.ORG取消註冊費漲價限制後,域名持有者最普遍的擔憂,就是註冊費用不堪負荷。不過,目前.ORG域名的年度註冊費約為10美元,Ethos也已承諾,未來平均每年不會將價格提高10%以上。即使是再小的非營利組織,每年1美元的成本增加應是輕如鴻毛。

另外,也有論點認為即使Ethos沒有主動做出承諾,市場力量也將有效抑制.ORG的漲價幅度。目前全球有超過一千個受理註冊機構(registrars),消費者相當容易就能取得新域名,如果Ethos抬高價格,將導致消費者捨棄.ORG,改註冊其他域名。

  • 註冊審查繁瑣

將非營利組織轉變為私人股權公司,可能會讓註冊申請審核的程序變得更加繁瑣。ICANN允許PIR創建「對第三方權利的保護」(無需諮詢.ORG社群即可單方面發展和實施權利保護機制的權力)機制[3],這引起了人們的關注,即某些商業公司和政府將被允許以保護的名義要求審查。

  • 背後不單純的利益糾結

如前所述,嶄新成立的私募股權公司 Ethos Capital[4] 收購PIR,自消息一出,便引發廣泛爭議。亦有網路文章揭發Ethos Capital與ICANN引人疑竇的關係:Ethos Capital的域名是由2012-2016年間擔任ICANN執行長的Fadi Chehadé 在2019年5月7日註冊的,5月13日ICANN 做出開放價格控制的決定,5月14日 Ethos Capital 成立。

Ethos的公開網站上顯示該公司只有兩名員工,分別是執行長Erik Brooks和「目標長」(Chief Purpose Officer)Nora Abusitta-Ouri。Erik Brooks 2019年才從另一個投資公司ABRY Partners離職,沒有任何域名產業經驗;Nora Abusitta-Ouri在Fadi Chehadé身為ICANN執行長期間,擔任ICANN的發展與公共責任部門資深副總,並在Chehadé卸任後跟他一起離開,任職於Chehadé隨後創辦的公司Chehadé & Company。

Ethos Capital隨即設立的一個KeyPointsAbout.com網站[5]回應所有.ORG收購的各項疑問,但在ICANN網站中,去年針對此事件發布的部落格文章下,仍有諸多ICANN社群成員以ISOC處理方式完全不公開透明、交易明顯有內幕等原因,留言反對此案。

  • 社群的不信任呼籲,可能重創ISOC的形象

ISOC董事曾公開向社群說明此一出售案的緣由與效益,但社群批評ISOC在宣布脫售PIR前完全不露風聲,不只未徵求社群及註冊人的意見,連PIR諮詢委員會都對此事一無所知。若ISOC執意推動此交易,只是進一步破壞社群對ISOC的信任。

  1. 未來可能發展

再檢視一下整個發展時序如下:

  • 2019年11月13日,ISOC宣布將出售PIR予Ethos Capital。
  • 2019年11月14日,ICANN正式收到PIR的交易通知。
  • 2019年12月9日,ICANN發信要求PIR提供更多交易資料,包括.ORG註冊管理後續營運規劃、擬議交易的性質、擬議的新所有權結構將如何繼續遵守ICANN與PIR當前協議條款,以及它們打算如何履行其諾言,以為超過1,000萬個域名註冊為.ORG的社群服務。

在信中,ICANN也要求ISOC及PIR[6],希望對方同意三方之間所有溝通都保持公開透明。ICANN已經表示願意公告前述針對PIR的要求細項,以及ICANN審核此交易所涉及資料,包括PIR提出的變更所有人要求、ICANN回覆要求更多資料的信件與PIR之後的回覆。

  • ICANN在獲得PIR首肯後,於2020年1月10日公告上述列及內容(惟隱匿依法應保密之交易細節)[7]
  • 2020年1月16日,美國國會議員Elizabeth Warren, Ron Wyden等6人聯名致函ICANN執行長及董事長[8],反對出售PIR給Ethos Capital[9]
  • 2020年2月13日,ICANN董事長Maarten Botterman致函ISOC董事長Gonzalo Camarillo,提出18個問題[10]請其答覆,以協助ICANN審核是否核准此出售案。

原ISOC、PIR、Ethos Capital要求ICANN將其是否核准之檢視時間延至2020年2月29日。但依近日之發展包括美國參眾議員的致函阻止,以及ICANN再提出18個問題要求ISOC答覆之情形來看,可能本案不會快速有結論,ICANN與PIR雙方亦於3月18日聯合宣布[11],同意將.ORG收購案的審查期限再度延長至今年4月20日,此案後續發展仍靜待彼此來回之攻防及社群反對意見到底有多強烈而定。

 

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[1] The sale of PIR: The Internet Society Board Perspective, https://www.internetsociety.org/blog/2019/12/the-sale-of-pir-the-internet-society-board-perspective/

[2] ISOC執行長對PIR收購案的回應,https://blog.twnic.net.tw/2019/12/19/5630/

[3] Help stop the sale of Public Interest Registry to a Private Equity Firm,https://savedotorg.org/

[4] Ethos Capital,https://ethoscapital.com/

[5] The Sale of .ORG Registry: Continuing the Conversation We Should Be Having,https://www.keypointsabout.org/

[6] Göran Marby and Maarten Botterman. .ORG Update. ICANN (2019, December 9),https://www.icann.org/news/blog/org-update

[7] Update on Proposed Acquisition of Public Interest Registry (PIR) by Ethos Capital,https://www.icann.org/en/system/files/files/pir-isoc-ethos-capital-10jan20-en.pdf

[8] Warren et al to Marby-Botterman-Board-Jeffrey 16Jan20,https://www.icann.org/en/system/files/correspondence/warren-et-al-to-marby-et-al-16jan20-en.pdf

[9] Warren-et-al-to-Marby-et-al-16jan20,https://www.icann.org/en/system/files/correspondence/warren-et-al-to-marby-et-al-16jan20-en.pdf

[10] Mabotterman-to-Camarillo-13feb20,https://www.icann.org/en/system/files/correspondence/botterman-to-camarillo-13feb20-en.pdf

[11] https://www.keypointsabout.org/blog/pir-agrees-to-icann-extension

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